Le désert d’Atacama est l’endroit le plus aride au monde et à l’image du Chili, c’est la terre de tous les contrastes. Lagunes turquoises, volcans aux sommets enneigés, étendues infinies de pierre, salars immaculés, montagnes verdoyantes de l’altiplano ou immenses dunes de sable… Chaque paysage est un véritable enchantement… Paradis des amateurs d’aventures et des amoureux de nature, c’est une destination dont je rêvais depuis très longtemps et qui m’a éblouie pendant notre tour du monde en famille

Désert Atacama

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Comment rejoindre San Pedro de Atacama ?

Le désert d’Atacama se trouve à l’extrême Nord du Chili, à la frontière avec la Bolivie et l’Argentine.

Pour se rendre à San Pedro de Atacama, le moyen le plus simple est de prendre un vol interne depuis Santiago au Chili jusqu’à Calama, puis un transfert d’une heure jusqu’au village de San Pedro par taxi, bus ou transfert privé (on vous propose plusieurs options à l’arrivée). Bon à savoir, les vols internes opérés par Latam sont nettement moins chers quand on les réserve sur le site chilien de la compagnie.

Il y a aussi moyen de rejoindre en bus San Pedro de Atacama depuis le Nord de l’Argentine grâce à des compagnies comme Andesmar. Vous passerez par des des cols à 4800m d’altitude et un salar impressionnant. Ce sont des bus grand luxe, ultra confortables et les paysages sont magnifiques pendant toute la route (comptez quand même 7h entre Purmamarca et San Pedro de Atacama mais parfois beaucoup plus en fonction du monde à la douane…). C’est d’ailleurs l’option que nous avions choisie pour quitter Atacama.

Vous pouvez évidemment aussi rejoindre San Pedro de Atacama en voiture ou en bus depuis Santiago mais c’est très long…

 

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Quand visiter le désert d’Atacama ?

Les meilleurs mois pour visiter le désert d’Atacama sont de septembre à décembre et puis d’avril à juin. En juillet-août, les ciels étoilés sont magnifiques mais il fait très froid dès que le soleil se couche, ce qui peut rendre certaines excursions pénibles. De janvier à mars, les nuages cachent les Andes et de violentes pluies s’abattent sur la région rendant parfois impraticables certaines routes. De nombreux sites sont d’ailleurs fermés à cette période-là.

 

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Où loger à San Pedro de Atacama?

Ce n’est pas le choix de logements qui manque à San Pedro de Atacama ! Le village s’est fort développé et vous trouverez une vaste gamme d’auberges de jeunesse, appartements, guesthouses, hôtels ou lodges de luxe en fonction de votre budget. La plupart de ces logements se réservent facilement sur Booking. Vu l’attraction touristique de l’endroit, les prix sont quand même nettement plus élevés que dans le reste du pays.

Le village de San Pedro est très mignon. C’est agréable de s’y balader, d’y diner et c’est également de là que partent la plupart des excursions. C’est donc une bonne idée de choisir un logement le plus proche possible du centre

 

Voici quelques logements repérés pour vous :

Petit budget
  • Hostal Pangea: petite auberge de jeunesse très bien située et qui bénéficie d’une excellente réputation.
  • Loma Sanchez: petite auberge en plein centre de San Pedro. Ils proposent des chambres classiques ou des logements originaux en yourtes. Expérience très sympa mais à réserver pour les mois d’été.
  • Hostal Quinta Adela: petit B&B tout simple mais chaleureux, à quelques minutes à pied du centre du village. Ils proposent différents types de chambres dont des chambres quadruples, pratiques et bon marché pour les familles.
Budget moyen – haut
  • La Cochera: est un joli petit hôtel immaculé avec piscine (malheureusement glacée), chambres simples, à une rue de la place principale mais au calme. Localisation vraiment parfaite !
  • Terrantai Lodge: bel hôtel chaleureux et très bien situé. Jolies chambres confortables et petite piscine.
Budget luxe
  • Alto Atacama : un village andin recréé dans un site exceptionnel. Chambres magnifiques, confort absolu et service du plus haut niveau. Ils fonctionnent sur un système all in où tout est inclus dans le séjour: repas, boissons, excursions… Pour plus d’infos, voir mon article à ce sujet.
  • Tierra Atacama : magnifique hôtel avec vue à couper le souffle sur le volcan Lincancabur. Ici, le luxe est allié à la convivialité et les familles s’y sentent très bien! Fonctionne également sur un système all in où tout est inclus pour le plus grand confort des clients. Voir mon article à propos de ce lodge.

 

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Les plus belles excursions et activités dans le désert d’Atacama

San Pedro de Atacama regorge de petites agences d’excursions qui vous proposeront toutes les mêmes sorties et activités. Si vous avez loué une voiture, vous pouvez également faire pratiquement toutes ces sorties par vous-mêmes en toute liberté.

San Pedro de Atacama se situe à près de 2500 mètres d’altitude. Certaines activités se font à plus de 4300 mètres et on conseille généralement de faire d’abord les activités à basse altitude (autour de San Pedro) et au bout de 2 jours d’acclimatation, d’attaquer les activités en haute altitude (voir aussi mes conseils en fin d’article pour bien gérer l’altitude avec les enfants).

En général, mieux vaut vous prévenir, un séjour à Atacama est fatiguant! On fait beaucoup d’activités, d’excursions, de route et constamment le grand écart des températures et des niveaux d’altitude. Ce n’est clairement pas de tout repos! Ne chargez donc pas trop le programme et prévoyez aussi des moments pour simplement vous reposer à l’hôtel.

 

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Le village de San Pedro de Atacama

Le petit village de San Pedro d’Atacama est une très belle surprise. C’est un village tout blanc, typique des Andes aux petites ruelles piétonnes en terre battue avec de jolies boutiques de souvenirs et des petits restos et cafés bien agréables. Il y règne une ambiance backpackers – aventuriers vraiment chouette et ça vaut la peine de prendre le temps de s’y balader, d’y boire un verre ou d’y diner. Ne manquez pas la belle église construite avec les techniques ancestrales et matériaux locaux. Les murs épais en adobe et le bois de cactus (cardon) sont vraiment typiques de la région. Pour acheter des souvenirs, rendez-vous au petit marché artisanal couvert qui part de la place de l’Eglise.

Désert Atacama
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Vallée de la Lune

La Vallée de la Lune est un des immanquables à faire depuis San Pedro. Son nom n’est pas le fruit du hasard puisqu’on a vraiment l’impression de marcher sur une autre planète au milieu d’immenses étendues de sable et de pierres qui s’étalent à perte de vue dans une palette de gris – noir.

Le tour classique grimpe pendant 20 minutes au milieu de ce décor de science-fiction pour arriver en haut de la plus grande dune de sable.

Il y a aussi moyen de faire des plus longues randonnées et même partir à vélo dans ces paysages surréalistes.

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Vallée de la Mort (ou de Mars)

Cette deuxième vallée (qui a 2 noms) se visite facilement à la suite de la Vallée de la Lune. On roule quelques kilomètres et on change radicalement de planète… Ici, c’est le règne de la terre rouge. On se perd dans un labyrinthe de petits chemins zigzaguant entre des formations rocheuses. Je vous conseille d’y venir en fin de journée pour voir les lieux s’enflammer sous les derniers rayons du soleil.

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Salar d’Atacama et Lagune de Chaxa

C’est encore un immanquable et une excursion facile puisque qu’on ne monte pas en altitude. On découvre le paysage fabuleux d’une grande étendue d’eau bleue au milieu de d’un immense désert de sel blanc. Les montagnes rouges se reflètent dans la lagune où évoluent tranquillement 3 espèces de flamants roses. L’ensemble semble tout droit sortir d’une aquarelle tant la palette de couleurs est irréelle… Allez-y le matin pour profiter de très beaux reflets sur l’eau ou en fin de journée quand le soleil couchant donne au site des couleurs majestueuses.

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Mirador de la cordillère de sel

Ne manquez pas le coucher de soleil fabuleux au Mirador de la cordillère de sel. A partir de 19h, tout le monde s’y rassemble pour se promener et s’assoir face à ce spectacle magique et chaque jour renouvelé…

Désert Atacama
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Geysers de Tatio (4300m)

Il faut généralement se lever très tôt et rouler une bonne heure pour arriver sur le site des Geysers de Tatio à plus de 4300m d’altitude au moment où le soleil se lève. Le paysage qu’on découvre est absolument surréaliste. Sous la lumière des premiers rayons, des immenses nuages de vapeur d’eau sortent du sol. Il fait polaire (en été, -8° au lever du soleil) et pourtant cette eau venue des entrailles de la terre est bouillante… Fascinant. Il y a même une petite piscine naturelle alimentée par l’eau chaude des geysers où on peut se baigner (avec des vestiaires pour se changer) mais j’avoue, qu’on n’a pas eu le courage!

Les tours organisés prévoient parfois le petit déjeuner sur place.

Sur le chemin du retour, vous croiserez certainement de nombreux lamas et vigognes dans de magnifiques paysages andins, dignes d’une carte postale.

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Salar d’Aguas Calientes et les lagunes de l’Altiplano (4300m)

Encore un endroit de toute beauté ! Le Salar semble tout droit sorti de l’imagination d’un peintre tant le mélange de couleurs est fascinant. Le rouge-gris-marron des montagnes, les étendues blanches éclatantes du salar, l’eau bleue, verte et orange, la végétation verte et jaune… Là dessus, des flamants roses, des vigognes et des guanacos qui se baladent tranquillement. Magique !

A quelques kilomètres du salar, on s’arrête aux deux lagunes situées aux pieds des Volcans de Miniques et Miscanti. Là aussi, les paysages fabuleux. Le bleu éclatant du ciel se reflète dans l’eau pure et transparente de ces lacs d’altitude. Et d’après me filles, les touffes d’herbes jaunies font penser à des cheveux de trolls éparpillés sur les montagnes.

Tierra Atacama 50
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Randonnées à cheval dans le désert

Diego et Aliénor ont eu la chance de partir pour 2 jours de randonnée à cheval dans le désert avec nuit sous tente. Ils ont fait ça avec Atacama Horse Adventure, des passionnés de chevaux qui proposent des treks de quelques heures ou plusieurs jours. Mathilde, une française installée à San Pedro était leur guide pour cette aventure. Ils ont traversé des paysages incroyables avec le sentiment d’être seuls au monde.

Le soir, nuit sous tente sous le ciel étoilé du désert…

Au bout de 2 jours, ils sont revenus couverts de poussières, un peu brulés par le soleil et épuisés mais sur un petit nuage... Cette expérience magique restera à tout jamais gravée dans leur mémoire… On a d’ailleurs fait une vidéo de ces 2 jours que vous retrouverez ici.

Si vous aimez les chevaux, c’est l’aventure à ne pas manquer! Pour quelques heures seulement (même pour les débutants) ou plusieurs jours, vous ne le regretterez pas !

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Observer les étoiles dans le désert

Le ciel pur, sans nuage tout au long de l’année et l’absence de pollution lumineuse ont fait du désert d’Atacama est un des centres mondiaux de l’observation astronomique. La visibilité y est telle que des scientifiques du monde entier s’y retrouvent, notamment à l’ALMA, le plus grand réseau de télescopes au monde (à 50km de San Pedro). Il y a d’ailleurs moyen de visiter ce centre si on s’y prend plusieurs mois en avance (visite gratuite sur inscription le samedi et dimanche matin. Enfant de moins de 4 ans non admis et passeport obligatoire).

Une autre option, si vous logez à San Pedro, est de réserver un tour en français organisé par San Pedro de Atacama Celestial Explorations. Alain Maury est une sommité dans son domaine et ses tours sont absolument passionnants ! Vous aurez la chance d’observer au télescope les planètes, étoiles, nébuleuses… Un moment inoubliable!

Certains hôtels haut de gamme proposent leur propre observatoire comme Alto Atacama où nous avons eu la chance de loger.

Les sorties astronomiques ne sont pas possibles pendant et autour de la pleine lune car la visibilité n’est pas assez bonne. Même en été, couvrez-vous bien car les nuits sont fraiches dans le désert!

 

Treks, ascensions de volcans et autres aventures…

Nous voyageons avec des enfants et nous ne sommes pas de grands randonneurs donc nous n’avons pas testé mais pour les plus sportifs que nous, la région offre des possibilités infinies de treks comme par exemple une journée de randonnée dans le Rio Grande. Vous pouvez même tenter l’ascension du volcan Licancabur et vous aurez mon admiration éternelle.

Deux agences à vous conseiller: Vulcano Expediciones et Cosmo Andino Expediciones.

San Pedro offre encore d’autres possibilités aux amateurs de sensations fortes comme des parcours d’escalades ou bien dévaler des dunes de sable sur des sandboards (surf).

Enfin, San Pedro est un excellent point de départ pour une expédition de plusieurs jours vers le mythique Salar de Uyuni en Bolivie.

 

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Où diner dans San Pedro de Atacama ?

  • Plaza est clairement notre resto préféré ! Les tables sont installées à l’ombre des arcades d’un ancien bâtiment plein de charme face à la vieille église du village. Tout est délicieux, on y est retourné 3 fois !
  • La Franchuteria est le repère des français en mal de bon pain. Baguettes traditionnelles, croissants, pains au chocolat et délicieux sandwichs préparés… Mmmmmm !
  • Adobe : nourriture traditionnelle au coin du feu. Prix plus élevés que la plupart des restos de la rue mais plats de grande qualité. Ma copine Julie y a bossé il y a quelques années, c’est une référence 😉
  • Las Delicias de Carmen: une institution où se retrouvent les locaux et les backpackers. Nourriture typique, simple mais savoureuse, prix raisonnables et atmosphère authentique et chaleureuse.
  • Peregrino Dulce y Salado : jolie petite terrasse sur la place de l’Eglise. L’endroit est parfait pour le petit déjeuner ou pour prendre un café ou un jus de fruits frais pendant la journée.
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Qu’emporter avec soi dans le désert d’Atacama ?

Atacama est le désert de tous les extrêmes. En été, vous passerez de 30 degrés dans le village de San Pedro à parfois -10 degrés en haute altitude (quand on se rend sur le site des geysers avant le lever du soleil par exemple). Donc il faut prévoir un bon équipement avec différentes couches (que nous n’avions pas!), des lunettes de soleil, chapeaux et crème solaire écran total (l’indice UV est un des plus élevés au monde). Atacama est le désert le plus sec au monde donc penser également à de la crème hydratante et du stick pour les lèvres.

 

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Comment gérer l’altitude avec les enfants?

Avant d’essayer, on ne sait jamais à l’avance comment on va réagir à l’altitude… Au final, bonne nouvelle, les enfants s’en sortent souvent mieux que les adultes et sont moins souvent sujets au sorroche(mal des montagnes).

L’idéal est de laisser au corps quelques jours d’acclimatation à 2500m pour attaquer les excursions en haute altitude au bout de 48h seulement. Notre faculté d’adaptation est impressionnante et le corps s’habitue assez vite à ce nouvel environnement. Lors de nos premières sorties à plus de 4000m, on se sentait tout de suite très essoufflés et épuisés au moindre pas alors qu’au bout de 10 jours d’altitude au Pérou, on faisait des randonnées à 4000m sans aucun soucis…

Le meilleur conseil pour éviter d’être malade est de boire énormément, de manger léger avant de partir, de limiter au maximum les efforts (par ex, dire aux enfants de ne pas courir), de faire des paliers et surtout redescendre au moindre soucis (maux de tête, nausées, difficulté à respirer…).

 

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Réserver votre séjour dans le désert d’Atacama

Comme toujours, vous pouvez bien évidemment tout réserver par vous-même en passant par des sites comme Booking ou autre…

Mais pour un voyage plus haut de gamme au Chili (ou ailleurs en Amérique du sud), n’hésitez pas à contacter de ma part, Aurélie Ferrant de l’agence Totem Travel Experiences qui organise des voyages sur-mesure magnifiques ! C’est Aurélie qui nous a conseillés sur cette partie du voyage et ça a été magique! (aurelie@totemtravel.be)

 

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